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A URSS conduziu 715 testes nucleares ao longo de quatro décadas, incluindo um teste do maciço Tsar Bomba.

A União Soviética explodiu sua primeira bomba atômica em 1949, apenas quatro anos depois dos Estados Unidos. Como os Estados Unidos, a URSS conduziu um cronograma de testes agressivo durante a Guerra Fria, no final das contas conduzindo  715 testes nucleares ao longo de um período de 41 anos . Também como seu rival – e em grau ainda maior – a União Soviética sofreu contaminação nuclear de seu interior e riscos desnecessários à saúde de seu povo. Moscou também foi responsável pelos testes do grande dispositivo termonuclear já construído: o infame “Czar Bomba”.

A maioria dos testes nucleares soviéticos foram realizados no local de testes de Semipalatinsk (STS), na República Socialista Soviética do Cazaquistão. Como o deserto de Nevada, as estepes da Ásia Central funcionaram como um local de teste remoto, onde testes de bombas atmosféricas poderiam ser conduzidos longe de áreas densamente povoadas. 456 dispositivos atômicos e termonucleares foram testados em Semipalatinsk, muitos deles testes atmosféricos.
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Semipalatinsk foi escolhido pelo ex-chefe do NKVD Lavrenti Beria, que  descreveu a área como “desabitada”  e um local ideal para testar armas nucleares. Na verdade, a área ao redor do local abrigava quase setecentas mil pessoas, muitas das quais viviam em pequenas aldeias rurais. Em 29 de agosto de 1949, a primeira bomba atômica da União Soviética, RDS-1, foi detonada em STS. O RDS-1 era um dispositivo de implosão à base de plutônio baseado na bomba de Nagasaki, da qual segredos foram roubados. A bomba teve um rendimento explosivo de vinte e dois quilotons, maior do que as bombas detonadas em Hiroshima e Nagasaki, em parte devido a uma quantidade maior de plutônio. A precipitação radioativa caiu sobre os desavisados ​​aldeões da região, um padrão que continuaria por décadas.

Como os militares americanos, os militares soviéticos também incorporaram os exercícios militares aos testes nucleares. O primeiro desses exercícios foi o  exercício militar Totskoye , em setembro de 1954. Este foi o primeiro teste fora de Semipalatinsk e o primeiro na Rússia europeia, e envolveu 44 mil forças terrestres soviéticas, incluindo algumas estacionadas a apenas 1,5 milhas do marco zero. Um bombardeiro soviético Tu-4 “Bull” lançou uma bomba gravitacional RDS-3 de quarenta quilotons, que detonou a uma altitude de mil pés. Quarenta minutos após a explosão, as tropas estavam conduzindo manobras a menos de um quilômetro do marco zero. Muitos contraíram doenças causadas pela radiação e desenvolveram doenças relacionadas à radiação, como câncer e leucemia, mais tarde em suas vidas.
A maioria dos testes nucleares soviéticos ocorreu em STS, mas quase um terço de todos os testes explodiram no Campo de Testes Nucleares da Baía de Mityushikha, na ilha de Novaya Zemlya. Uma ilha do tamanho do Maine no Mar de Barents, Novaya Zemlya era realmente uma massa de terra desolada. 244 bombas foram testadas na Baía de Mityushikha, incluindo a infame “Tsar Bomba”, uma bomba gigantesca de cinquenta megatons que ofuscou o maior teste americano, o Castelo Bravo de quinze megatons.

É impossível descrever Tsar Bomba sem superlativos. Detonada pela União Soviética em 30 de outubro de 1961, a bomba de 59.525 libras foi lançada de um bombardeiro Tu-95 “Bear” modificado. O czar Bomba  era tão poderoso  que a tripulação do Urso teve apenas cinquenta por cento de chance de sobrevivência. A radiação térmica poderia induzir queimaduras de terceiro grau contra carne não exposta a sessenta e duas milhas, e o flash de luz era visível a mais de seiscentas milhas. Casas de madeira foram demolidas a distâncias de mais de cem milhas, e a onda de choque quebrou janelas a 560 milhas. O czar Bomba criou uma nuvem em forma de cogumelo com sessenta quilômetros de altura e noventa e nove quilômetros de largura.

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Uma grotesca demonstração de poder, nada como o czar Bomba foi usado novamente. Indiscutivelmente no extremo oposto do espectro de testes, a União Soviética procurou extrair algum uso pacífico de armas nucleares. O programa de Explosões Nucleares para a Economia Nacional, sem rodeios, viu 124 armas nucleares detonadas para “fins pacíficos”, incluindo a prospecção de petróleo e gás, represamento e redirecionamento de hidrovias, facilitação da mineração de carvão, criação de lagos e armazenamento subterrâneo de gás natural e até a criação de um repositório subterrâneo de resíduos tóxicos. O programa foi um grande fracasso; sem surpresa, a contaminação radioativa era um problema frequente.

Ao todo, Moscou conduziu 219 testes atmosféricos, aquáticos e espaciais. Como os Estados Unidos, a União Soviética foi obrigada pelo  Tratado  de Proibição Limitada de Testes de 1963 a restringir os testes de agora em diante no subsolo. Outros 496 testes foram realizados no subsolo.

Como os Estados Unidos, a população civil e militar da União Soviética também sofreu com os testes nucleares. Militares foram expostos durante incidentes como o teste de Totskoye. Em 1992, estimou-se que cerca de 60 mil pessoas que viviam no Cazaquistão perto do local de teste do STS  morreram de câncer induzido por radiação . Embora grande parte da radiação na área já tenha morrido, defeitos congênitos resultantes de anormalidades cromossômicas continuam a aparecer em crianças nascidas três gerações após a exposição à radiação.

A União Soviética testou sua última arma nuclear em 24 de outubro de 1990, dois anos antes dos Estados Unidos. Longe de ser um gesto magnânimo em direção à paz mundial, a União Soviética estava, na verdade, a poucos meses da dissolução total. Durante a década de 1990, a  mídia russa e cazaque afirmou que  um teste havia sido preparado para maio de 1991, mas o dispositivo de 0,3 quiloton foi  abandonado em um túnel de cento e vinte metros abaixo do solo . Ele foi supostamente destruído em 1995 por uma carga explosiva de oitocentos quilos.

As ex-repúblicas soviéticas não agiram para retomar os testes. Todos, exceto a Rússia, renunciaram às armas nucleares e entregaram todos os arsenais herdados para eliminação. A Rússia mostrou pouco interesse em novos testes, concentrando-se em uma nova geração de veículos de entrega, incluindo o  míssil Bulava lançado por submarino , o míssil móvel Topol-MR e o  míssil balístico intercontinental Sarmat . A moratória não oficial de testes entre os Estados Unidos e a Rússia continua em vigor – por enquanto.

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