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Embora a muralha sem dúvida representasse um obstáculo formidável contra cavaleiros armados com lanças e arcos, era menos eficaz contra um inimigo armado com tanques, aviões, destróieres navais e metralhadoras.

A Grande Muralha, na verdade, se mostrou razoavelmente eficaz para um obstáculo defensivo construído seis séculos antes, e os soldados chineses mostraram coragem e adaptabilidade ao empregar as armas antiquadas à sua disposição. Mas as defesas estáticas e a coragem absoluta por si mesmas não poderiam prevalecer na nova era de guerra móvel que em breve consumiria o mundo.

A Grande Muralha reina como um símbolo da nacionalidade chinesa, mais de 3.800 milhas de paredes fortificadas (ou 5.500, se você contar as trincheiras e barreiras naturais) construídas para proteger os povos assentados da planície do norte da China das depredações de tribos nômades que montam a cavalo até o norte. Embora a parede sem dúvida representasse um obstáculo formidável contra cavaleiros armados com lanças e arcos, menos de um século atrás a atração cênica de hoje também foi usada em uma batalha defensiva desesperada contra um inimigo armado com tanques, aviões, destróieres navais e metralhadoras.

Embora “longas paredes” feitas de taipa e cascalho tenham aparecido na China já no século III aC, a maioria das paredes de pedra que existem hoje remonta ao século XIV, produtos de um vigoroso programa de construção empreendido pela Dinastia Ming. Na verdade, não se tratava de uma enorme parede conectada, mas de uma série de paredes que se estendiam por passagens importantes nas montanhas, com lacunas preenchidas por obstáculos naturais e trincheiras. Além disso, as passagens nas montanhas principais eram frequentemente guardadas por várias paredes, de modo que os defensores podiam recuar para uma segunda linha fortificada se a primeira fosse violada.

O posto avançado mais ao nordeste da Grande Muralha é chamado de Shanhaiguan, ou “Passagem da Montanha e do Mar”, já que sua muralha da Cabeça do Velho Dragão se estende até a parte rasa do Mar de Bohai. Desde que, no final do século XIX, as Forças Armadas modernizadas do Japão lucraram com a instabilidade política na China para cortar território com seu poderoso Exército Kwantung – incluindo a colonização de toda a Coréia . Devido ao seu envolvimento na supressão da Rebelião Boxer em 1901, o Japão foi autorizado pelo protocolo a manter um contingente de duzentos homens em Shanhaiguan ao lado da guarnição chinesa.

Na década de 1930, os militaristas estavam em ascensão em Tóquio e prontos para embarcar em aventuras expansionistas sem autorização do governo civil. Em 1931, dois oficiais japoneses explodiram um trecho de sua própria linha férrea perto de Mukden (agora Shenyang), na China. O Japão alegou que os chineses perpetraram a sabotagem e a usaram como pretexto para invadir três províncias que se transformaram no estado fantoche da Manchúria. O governo nacionalista chinês do Kuomintang de Chiang Kai-shek ordenou que suas tropas não lutassem contra a invasão japonesa, pois ele estava se concentrando em consolidar seu poder sobre os senhores da guerra regionais e erradicar os insurgentes comunistas.

Então, nos idos de maio de 1932, um grupo de cadetes assassinou o primeiro-ministro japonês Inukai Tsuyoshi, que se opunha à agressão militar. Os perpetradores receberam sentenças leves e os líderes do Exército perceberam que poderiam agir quase impunemente.

No dia de Ano Novo de 1933, alguém (provavelmente os próprios japoneses) detonou granadas e disparou um rifle para o alto no lado manchu da parede. No dia seguinte, o comandante japonês em Shanhaiguan exigiu que as tropas chinesas se retirassem da muralha por seus atos “terroristas”. Essa demanda não foi bem recebida, e um soldado japonês foi baleado e morto em um confronto.

Na manhã seguinte, os destróieres da Marinha Imperial Japonesa Fuyō e Karukaya da Segunda Frota Expedicionária começaram a explodir as paredes de quarenta e cinco pés de altura de Shanhaiguan com seus canhões de 120 milímetros. O bombardeio foi acompanhado por dezenove obuseiros de campo e quatro trens blindados, enquanto meia dúzia de bombardeiros despejaram explosivos nas muralhas. Enquanto isso, a infantaria da Oitava Shaidan (Divisão) do exército japonês atravessou o fosso da parede com uma ponte flutuante, ergueu escadas de cerco e invadiu as muralhas, enquanto três novos tanques Tipo 89 I-Go pesados ​​forneciam cobertura de fogo com seus cinquenta canos grossos. canhões de sete milímetros.

As tropas chinesas do 626º Regimento foram muito menos armadas. Eles se desfizeram de alguns rifles e algumas metralhadoras leves, mas muitos tinham apenas pistolas e Dadao – espadas pesadas de aço de ponta única, várias vezes chamadas de “espadas chinesas” ou “facas grandes”. Suas armas mais pesadas eram um pequeno número de metralhadoras Maxim e morteiros leves. Eles sofreram pesadas baixas, incluindo a perda de um comandante de batalhão, e se retiraram pelo portão dos fundos no final do dia.

Em 23 de fevereiro, o governador geral Muto Nobuyoshi embarcou na próxima fase da campanha com a Operação Nekka, que visa capturar a província de Rehe, também conhecida como Jahol. Localizada a nordeste de Pequim, Rehe foi reivindicada pela Manchúria e possuía valiosos campos de ópio. Os japoneses primeiro tentaram sem sucesso comprar o senhor da guerra corrupto da região, Tang Yulin, antes de decidirem invadir.

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Para o ataque, Nobuyoshi reuniu o Sexto e o Oitavo Shaidan , uma cavalaria e duas brigadas de infantaria independentes, e a Primeira Companhia de Tanques Especial, equipada com onze tanques de infantaria Tipo 89 e tankettes Tipo 92 diminutos. A Manchúria cometeu um adicional de 42 mil tropas chinesas aliadas.

Zhang Xueliang, o comandante do Exército Nacionalista do Nordeste, estava então no meio do vício do ópio, e sua liderança era tão ineficaz que a cavalaria e os tanques japoneses capturaram a capital da província de Changde em apenas nove dias, que foi então incorporada ao governo manchu. Tang Yulin fugiu, esperando apenas para carregar um comboio cheio de ópio e objetos de valor.

Muto então ordenou que suas tropas girassem em direção ao sul, percebendo que a lenta resposta chinesa lhes deu a oportunidade de desmantelar as defesas em torno de Pequim. Eles foram confrontados por quatro passagens nas montanhas situadas ao longo de um cinturão sinuoso de fortificações da Grande Muralha; de oeste a leste, eram Gubeikou, Xifengkou, Lengkou e Jielingkou. Como os portões estavam situados entre montanhas extremamente íngremes, as tropas japonesas não teriam escolha a não ser atacar as muralhas em ataques frontais.

Enquanto isso, Chiang Kai-shek percebeu a situação precária ao norte de Pequim e pressionou Zhang a entregar o comando a He Yingqin, o “General de sorte”. Para ganhar tempo para a chegada de reforços do sul e do centro da China, o general Ele despachou quatro corpos de infantaria (com média de quatorze mil homens cada) para enfrentar os japoneses em uma luta pelos portões da Grande Muralha. O Vigésimo Nono Corpo sob o comando do general Song Zheyuan dirigiu-se a Xifengkou, o Trigésimo Segundo Corpo avançou para retomar Lengkou e o Décimo Sétimo Corpo e elementos do Sessenta e Sétimo Corpo para defender Gubeikou, onde havia uma passagem de quinze milhas de largura com o cênico Nantianmen (Southern Heavenly Gate) como seu eixo central.

De acordo com um artigo estrangeiro, para compensar sua falta de poder de fogo, os comandantes chineses fizeram o melhor para enfrentar os japoneses em emboscadas de curto alcance, dando a sua infantaria equipada com espadas e pistolas a chance de fechar com seus Adversários japoneses armados com rifles Arisaka Tipo 38 e metralhadoras leves Nambu. Vários trechos da parede cobertos de neve mudavam de mãos diariamente, enquanto um lado e depois o outro pegavam as barbicanas em combates sangrentos a curta distância.

O general Song Zhongyuan do Vigésimo Nono Corpo até formou um “Batalhão de Espada Larga” de quinhentos homens composto de soldados treinados em artes marciais. No final do dia 11 de março, dois caçadores locais guiaram o Batalhão Broadsword e duas brigadas de infantaria por uma trilha de caça atrás das linhas japonesas. Depois da meia-noite, uma horda de guerreiros empunhando espadas invadiu uma unidade de cavalaria adormecida no flanco direito, enquanto a força esquerda invadiu um acampamento de artilharia japonesa e um posto de comando em Baitaizi. Lançando granadas e cortando com suas espadas, eles teriam cravado dezoito peças de artilharia e vários veículos blindados antes de se retirarem ao amanhecer. As tropas chinesas em Xifengkou lançariam vários outros ataques noturnos e repeliriam vinte ataques às antigas fortificações de pedra.

Enquanto isso, em 7 de março, o Décimo Sétimo Corpo recuperou Gubeikou das forças japonesas – você pode ver o terreno vertiginoso nesta foto . Cinco dias depois, foi expulso de sua posição pelo Oitavo Shaidan japonês, depois que vários comandantes divisionais e regimentais foram mortos ou feridos. No entanto, as contínuas ações defensivas móveis e frequentes ataques noturnos nos quais eles fizeram uso eficaz de submetralhadoras MP18 fornecidas pela Alemanha mantiveram as tropas japonesas reprimidas ao longo da passagem por um mês.

No entanto, a infantaria japonesa foi persistente e disposta a entrar em combate corpo a corpo com as baionetas. Mais importante ainda, eles tinham apoio aéreo, blindado e de artilharia, mas os chineses não. A linha defensiva da Grande Muralha começou a desmoronar no início de abril. Em 11 de abril, o Sexto Shaidan rompeu a passagem de Lengkou e começou a avançar em direção a Qian’an, cortando as linhas de abastecimento das unidades chinesas que defendiam passagens vizinhas. Um por um, o corpo de defesa foi rechaçado, a maioria tendo sofrido cerca de 33% de baixas. Em 20 de maio, as últimas guarnições chinesas na Grande Muralha foram forçadas a recuar, deixando a estrada aberta para Pequim e Tianjin.

No entanto, as negociações de paz estavam ocorrendo em Xangai durante os combates, e as nações ocidentais, temendo pela segurança de seus cidadãos em Pequim, pressionaram o governo japonês a reinar no Exército Kwantung. Em 22 de maio, a China aderiu à trégua Tanggu, interrompendo os combates em grande parte nos termos japoneses. Como condição para a trégua, uma chamada zona desmilitarizada foi estendida sessenta milhas ao sul da Grande Muralha, onde apenas as tropas aliadas japonesas podiam entrar.

No curto prazo, as ações defensivas das tropas chinesas mal equipadas ao longo da Grande Muralha deram à República da China tempo suficiente para evitar um ataque a Pequim. No entanto, ao perder o controle da própria muralha, a planície do nordeste da China ficou exposta a ataques. Quando o Japão relançou sua invasão da China em 1937 – causada pelo breve desaparecimento de um único soldado japonês no chamado incidente da Ponte Marco Polo – Pequim cairia em apenas duas semanas, seguida por Xangai e a capital nacionalista de Nanjing no seguinte quatro meses.

A Grande Muralha, na verdade, provou ser razoavelmente eficaz para um obstáculo defensivo construído seis séculos antes, e os soldados chineses mostraram coragem e adaptabilidade ao empregar as armas antiquadas à sua disposição. Mas as defesas estáticas e a coragem absoluta por si mesmas não poderiam prevalecer na nova era de guerra móvel que em breve consumiria o mundo.

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